Energía

El graduado de YC Genecis Bioindustries convierte el desperdicio de alimentos en plásticos compostables

Desafortunadamente, el mundo no tiene una cantidad constante de problemas, y aunque los gobiernos y la mayoría de las empresas privadas se centran en abordar la actual pandemia de COVID-19, empresas como Genecis Bioindustries están trabajando en tecnologías para resolver otro problema importante: el cambio climático.

Durante más de una década, los defensores de la sostenibilidad y los empresarios han estado buscando una forma de transformar la industria del plástico.

Si bien los plásticos son un bloque de construcción para la industria moderna (históricamente, ha habido un gran futuro), también son un subproducto del negocio petroquímico altamente contaminante; producir 300 millones de toneladas de desechos por año (para plástico de un solo uso); y la producción podría arrojar 1.34 gigatoneladas por año de emisiones de gases de efecto invernadero durante la próxima década, según el NRDC.

Es por eso que los empresarios e inversores han invertido cientos de millones de dólares a lo largo de los años en compañías como NatureWorks, que ha recaudado más de $ 150 millones desde su lanzamiento en 1997.

Genecis Bioindustries utiliza bacterias para fabricar bioplásticos compostables a partir de residuos de alimentos. El polímero que fabrica la compañía se llama PHA, y funciona de manera similar a la mayoría de los plásticos. Para los gestores de residuos, la empresa puede quitar los residuos existentes de las manos y los fabricantes de plásticos obtienen una resina sostenible y biodegradable para usar. La compañía ya tiene asociaciones con compañías como la compañía de servicios de alimentos Sodexo, y ha sido elegida como participante en el Desafío de Innovación con Novo Nordisk.

Con sede en Scarborough, Canadá, a las afueras de Toronto, Genecis ha estado desarrollando su tecnología comercialmente desde 2017 y ha solicitado al menos una patente en los Estados Unidos el año pasado.

La tecnología en el núcleo del nuevo proceso de fabricación de PHA de la compañía es una nueva especie de bacteria que la compañía desarrolló. La bacteria convierte los desechos orgánicos a base de carbono en ácidos orgánicos, según la directora ejecutiva Luna Yu.

El proceso de dos pasos se basa en dos grupos de bacterias especializadas que se utilizan durante todo el proceso: el primer grupo digiere el desperdicio de alimentos, produciendo carbonos de cadena corta como ácidos grasos volátiles, actuando como la fuente de alimentación precursora para el segundo grupo, que come estos carbonos y los convierte en bioplásticos.

Yu y su equipo inicialmente recolectaron muestras al inspeccionar las instalaciones de desechos municipales para identificar dónde se descomponía el material orgánico realmente rápido (hablar sobre convertir la basura en tesoro).

“Realmente tratamos de mirar cualquier lugar que tenga una alta tasa de rotación”, dijo Yu. Eso significaba conectarse y buscar en las bases de datos para observar las tasas de degradación del suelo en diferentes áreas e ir a las instalaciones de desechos para encontrar nuevas cepas de bacterias.

Genecis ya tiene una instalación piloto de 4,000 pies cuadrados donde fabrica aproximadamente un kilogramo de PHA por semana, y se ha asociado con el Consejo Nacional de Investigación de Canadá para construir la próxima escala de su planta de fabricación. Esa planta, financiada con una subvención de $ 1.6 millones del gobierno canadiense, producirá entre 50 y 70 kilogramos de PHA semanalmente y procesará más de dos toneladas de desechos orgánicos, dijo Yu.

Por el contrario, las instalaciones comerciales de plástico a gran escala producen entre 50 y 100 toneladas de material similar por día. Yu dice que su compañía puede alcanzar esos números de producción en una instalación comercial.

No solo pueden fabricar el plástico compostable, reduciendo el desperdicio de plástico en el medio ambiente, sino que al usar el desperdicio de alimentos como un material de alimentación Yu dijo que su compañía puede reducir las emisiones de gases de efecto invernadero en un 80%.

Y su precio objetivo para la PHA es aproximadamente un 30-40% menor que lo que está actualmente disponible en el mercado.

Para los inversores que recuerdan la revolución de la tecnología limpia de mediados y finales de la década de 2000, todo esto puede sonar muy familiar, pero Yu dijo que hay una diferencia entre lo que sucedió (y no sucedió) hace más de una década.

“En la década de 2000, la mayoría de las empresas usaban azúcares como alimento para piensos y se encontraban con cuellos de botella para aumentar el rendimiento”, dijo. Las compañías tampoco tenían acceso a la biología computacional y las herramientas necesarias para que la verdadera ingeniería de los microbios funcione, dijo Yu.

Muchos de estos cuellos de botella se produjeron porque las empresas se centraron únicamente en la ingeniería de bacterias para aumentar el rendimiento “, dijo Yu. Las nuevas herramientas que permiten la biología programable significan que las bacterias pueden hacer más para reducir el costo, eliminando más pasos de procesamiento mecánico y permitiendo que los procesos biológicos hagan más trabajo, dijo.

Yu reconoce que los plásticos compostables de la compañía no serán competitivos en costos con los plásticos derivados del petróleo, especialmente a medida que el precio del petróleo cae a niveles sin precedentes, pero cree que todavía hay un mercado de alimentos premium, filamentos 3D y la industria médica.

“La mayor oportunidad que vimos es los ácidos orgánicos que podríamos obtener del desperdicio de alimentos que podríamos convertir en productos químicos especiales de manera mucho más efectiva y económica que usar maíz o caña de azúcar”, dijo Yu. “Al final del día, nuestra visión es crear materiales sostenibles utilizando piensos sostenibles”.


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Neto

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